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Varicela

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Es una de las clásicas enfermedades de la niñez y una de las más contagiosas. El niño o el adulto afectado puede desarrollar cientos de ampollas pruriginosas y llenas de líquido que se revientan y forman costras.

La varicela es causada por un virus, llamado varicela zoster, un miembro de la familia del herpesvirus, que causa también el herpes zoster (culebrilla) en los adultos.

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Etiología

En un caso típico, un niño se cubre de varicela y no puede ir al colegio por una semana. Durante la primera mitad de dicha semana, el niño se siente muy mal debido a la picazón intensa y la segunda debido al aburrimiento. Desde que se introdujo la vacuna, la varicela clásica es mucho menos común.

Una vez que alguien contrae varicela, el virus usualmente permanece en el cuerpo por toda la vida, mantenido bajo control por el sistema inmunitario. Alrededor de 1 de cada 10 adultos experimenta culebrilla cuando el virus emerge de nuevo durante un período de estrés.

La mayoría de los casos de varicela ocurre en los niños menores de 10 años. La enfermedad es generalmente leve, aunque algunas veces ocurren complicaciones serias. Los adultos y niños mayores generalmente se enferman más que los niños pequeños.

Es poco probable que los niños de menos de un año cuyas madres hayan tenido varicela contraigan la enfermedad. Si sucede, a menudo tienen casos leves porque conservan inmunidad parcial por la sangre de la madre. Los niños de menos de un año cuyas madres no han tenido varicela o cuya inmunidad innata ya ha disminuido, pueden contraer una varicela severa.

La varicela es peor en aquellos niños que tienen otros problemas de piel, como eccema o una quemadura de sol reciente.

Las complicaciones son más comunes en aquellos inmunocomprometidos debido a una enfermedad o por ciertas medicinas, como la quimioterapia. Algunos de los peores casos de varicela se han visto en niños que han tomado esteroides durante el período de incubación, antes de que tengan algún tipo de síntomas.

Contagio e incubación

El virus de la varicela se propaga de persona a persona a a través de partículas aerosolizadas por la tos o el estornudo (gotitas de Flugge).

La varicela puede también transmitirse por contacto con pañuelos o por el contacto directo con las vesículas de la piel y el líquido que estas lesiones contienen.

La probabilidad de contagio de varicela entre escolares y miembros de la familia es superior al 90%, por lo que cuando en una familia conviven personas que no han tenido la enfermedad es altisima la probabilidad de contraer varicela y por ende aumentar los riesgos.

La posibilidad de transmisión de varicela es mayor en los dos primeros dias de aparición del brote(aunque el contagio puede iniciarse 2 días antes de la aparición de las vesículas).

La varicela contagia hasta cinco dias despues de la aparición del exantema o hasta que todas las lesiones estén en forma de costra. (Otros autores hablan de 6 o 7 dias posteriores a la aparición de la erupción).

El período entre el primer contacto con el virus y la aparición de los síntomas de la varicela varía entre 9 a 21 días.

Síntomas

La mayoría de los niños con varicela presentan síntomas vagos como fiebre, dolor de cabeza, dolor de estómago o pérdida del apetito durante un día o dos antes de brotarse a causa de esta afección. Estos síntomas duran entre 2 y 4 días después de la erupción.

El niño promedio presenta entre 250 a 500 ampollas pequeñas, llenas de líquido y que producen rasquiña, sobre manchas rojas en la piel ("gotas de rocío en un pétalo de rosa"). Las ampollas frecuentemente aparecen primero en la cara, el tronco o el cuero cabelludo y se diseminan desde allí. La apariencia de las pequeñas ampollas en el cuero cabelludo, que se encuentran en el 80% de los casos, confirma el diagnóstico. Después de uno o dos días, las ampollas se tornan turbias y se convierten en costras. Mientras tanto, nuevas ampollas aparecen en grupos. La varicela a menudo aparece en la boca, la vagina y los párpados. Los niños con problemas de piel, como eccema, pueden tener más de 1.500 ampollas.

La mayoría de las ampollas no dejarán cicatrices a menos que se contaminen de bacterias a causa del rascado.

Algunos niños vacunados aún desarrollarán casos leves de varicela, usualmente se recuperan mucho más rápidamente y solo tienen muy pocas ampollas (menos de 30). Generalmente, no siguen la descripción clásica de la enfermedad; sin embargo, estos casos leves posteriores a la vacuna son contagiosos.

Diagnóstico

La varicela a menudo se diagnostica a partir de la erupción clásica y la historia clínica del niño. Si hay alguna duda, los exámenes de sangre y de las ampollas mismas pueden confirmar el diagnóstico.

Varicela en el embarazo

Las mujeres embarazadas, así como las personas con problemas con el sistema inmunológico, no deben estar cerca de una persona con varicela. Si una mujer embarazada que no ha padecido varicela en el pasado contrae la enfermedad (especialmente antes de 20 semanas), el feto corre riesgo de tener defectos de nacimiento.

Y la mujer embarazada está a riesgo de padecer incluso más complicaciones que si hubiera contraído la enfermedad antes de quedar embarazada. Si la mujer desarrolla varicela justo antes o después de que nazca el bebé, el recién nacido corre el riesgo de complicaciones serias de salud. No existe ningún riesgo para el bebé si la mujer contrae culebrilla durante el embarazo.

Si una mujer embarazada ha tenido varicela en el pasado (antes del embarazo), entonces el bebé estará protegido de infección durante los primeros meses de su vida debido a que la inmunidad de la madre es transmitida al bebé a través de la placenta y la leche materna. También existe un tipo de prevención para ciertas personas que están a riesgo de enfermedades severas y quienes han estado expuestas a la infección.

A veces los anticuerpos, hechos a partir de productos humanos, pueden transmitirse directamente a los recién nacidos cuyas madres han tenido varicela en el momento del parto, pacientes con alto riesgo (quienes padecen de leucemia o deficiencias inmunológicas) y los niños(as) que reciben drogas que suprimen el sistema inmunológico.

Pronóstico

Por lo general, cuando no hay complicaciones, el pronóstico es excelente. La encefalitis, la neumonía y otras infecciones bacterianas invasivas son complicaciones serias pero poco comunes de la varicela.


Complicaciones

  • Las mujeres que contraen varicela durante el embarazo están en riesgo de una infección congénita del feto.
  • Los recién nacidos están en riesgo de infección grave si se exponen y sus madres no son inmunes.
  • Puede presentarse una infección secundaria de las ampollas (vesículas).
  • La encefalitis es una complicación seria pero poco común.
  • Otras posibles complicaciones de la varicela son síndrome de Reye, neumonía, miocarditis y artritis transitoria.
  • Puede presentarse ataxia cerebelosa durante la fase de convalecencia o posteriormente. Este trastorno se caracteriza por una marcha muy inestable.
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Véase También

20px-Star of life2.svg.pngRecuerda que este no es un consultorio médico.

Consulta siempre a tu doctor o profesional médico. La medicina no es una ciencia exacta y pueden existir distintas versiones y opiniones sobre un mismo tema, nosotros no favorecemos ninguna opinión sobre otra, solamente te presentamos las opciones para que hagas tus propias decisiones mejor informado/a. No te automediques.