Narcolepsia

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Tendencia irresistible al sueño presentada en forma de crisis agudas. El sueño narcoléptico es más corto y profundo que el normal . Puede aparecer tras enfermedades del sistema nervioso central, como por ejemplo la encefalitis o de forma idiopática, sin ninguna causa conocida que la condicione.

Es una enfermedad neurológica de causa aún desconocida que se caracteriza por somnolencia excesiva diurna, asociada a cataplejía y otras alteraciones del sueño REM, parálisis durante el sueño, alucinaciones hipnagógenas -al dormirse- e hipnopómpicas -al despertar. Es la causa más frecuente de hipersomnia dentro de las enfermedades neurológicas que afectan el sueño.

Etiología

Pese a que este trastorno ha sido ampliamente estudiado, su causa exacta se desconoce. Sin embargo, parece que es un desorden que ocurre en alguna parte del sistema nervioso central que centrola los ciclos de sueño y vigilia.

La cataplejia, parálisis del sueño y alucinaciones hipnagógicas van acompañadas de una pérdida del tono muscular que ocurre normalmente cuando se sueña en una etapa del sueño denominada REM ( movimiento rápido de los ojos que acompaña al sueño paradójico o ensueños). En la narcolepsia la pérdida de tono muscular y los ensueños suceden en ocasiones inapropiadas. La narcolepsia no es originada por afecciones psiquiátricas o problemas psicológicos.

Con frecuencia en este trastorno se observa un rasgo familiar, no obstante muchos pacientes no tienen parientes afectados por la alteración. Algunos investigadores sugieren que existen algunos genes asociados a dicha perturbación, los que combinados con factores desconocidos que pueden ocurrir en la vida de una persona gatillan la narcolepsia.


Síntomas

  • Excesiva Somnolencia Diurna: Es el primer síntoma del trastorno. Los pacientes con frecuencia reportan cansarse con mucha facilidad o sentirse cansados todo el tiempo. Son propensos a quedarse dormidos, no sólo en situaciones en las que es normal sentir sueño (después de las comidas o durante una conferencia aburrida) sino en las que se debe estar despierto, por ejemplo, en el cine, conduciendo el auto o escribiendo una carta. Los pacientes narcolépticos puede tener un "ataque de sueño" en situaciones peligrosas, por ejemplo cuando están operando una máquina industrial o utilizando una sierra eléctrica.
  • Cataplejia: En algunas ocasiones es el primer síntoma de la narcolepsia, pero con más frecuencia se presenta varios años después de la somnolencia diurna. Los ataques de cataplejia son repentinos y consisten en pérdidas breves del control muscular. La cataplejia puede ser de carácter leve, como una breve sensación de debilidad en las rodillas, o causar un colapso físico completo y la persona puede caerse. El paciente en esta situación, permanece completamente despierto y tiene conciencia de lo que está sucediendo. Estos ataques son gatillados por estrés o emociones fuertes como explosiones de risa, estallidos de furia o alguna sorpresa. En algunos individuos los ataques pueden ser motivados por el simple recuerdo o anticipación de una situación cargada de ansiedad y/o emociones.
  • Parálisis del Sueño: También es gatillada por una breve pérdida del control muscular. Cuando el individuo está despertando o quedándose dormido, se siente incapaz de moverse o hablar pero está plenamente conciente de su situación y de lo que ocurre en su medio ambiente circundante. Distinto al caso de la cataplejia, basta tocar al paciente para que la parálisis desaparezca.
  • Alucinaciones Hipnagógicas: Son experiencias oníricas, vívidas y dramáticas que son difíciles de distinguir de los hechos reales. Este ensueño es con frecuencia una pesadilla, con imágenes o sonidos y protagonistas que pueden ser animales extraños, merodeadores o intrusos. Tales sueños son particularmente terroríficos debido a que el paciente está despierto pero le es imposible controlar la acción del ensueño. Asimismo, son eventos perturbadores, ya que pueden confundirse con las alucinaciones de algunos trastornos mentales y con el delirio.
  • Conductas automáticas: Son la ejecución de tareas rutinarias sin que el paciente tenga un control conciente sobre la actividad que realiza. En algunas ocasiones, el paciente está dormido pero continúa efectuando la actividad, pero no recuerda haberla hecho cuando despierta. Las conductas automáticas pueden ser muy peligrosas si la persona está conduciendo un vehículo o está cocinando.
  • Alteraciones del sueño nocturno: Ocurren con frecuencia en los narcolépticos. Aunque presentan dificultades para mantenerse despiertos durante el día, también las tienen para mantener su sueño durante toda la noche. Una gran cantidad de despertares nocturnos, incrementa el problema de la somnolencia diurna.

Otros síntomas reportados por estos pacientes incluyen letargia, escasa motivación, inhabilidad para concentrarse y pérdida de memoria. Los pacientes narcolépticos son incapaces de cumplir con sus obligaciones laborales y familiares. Algunos también pueden experimentar visión borrosa o doble, dolores de cabeza, ronquidos, problemas sexuales y exceso de peso.

Diagnóstico

Se estudia en el laboratorio de sueño, con Polisomnografia nocturna y Test múltiple de latencia al sueño MSLT. Este test consiste básicamente en registrar varias siestas con polisomnografía, repartidas en el día, en las que se mide el tiempo que el paciente demora en dormirse -si el promedio es de cinco minutos o menos se confirma que existe una hipersomnia.

Generalmente este test se realiza al día siguiente de la PSG Nocturna, que en el caso de la narcolepsia mostrará un hipnograma normal con pocos despertares en la noche. Durante los test de latencia se observará si aparecen períodos de sueño REM, si aparecen al inicio del sueño -SOREMP-, y la duración del mismo.

Pronóstico

La narcolepsia es una afección crónica de por vida. No se trata de una enfermedad mortal, pero puede ser peligrosa si los episodios ocurren conduciendo, operando una máquina o en actividades similares. Normalmente, la narcolepsia es controlable con tratamiento y el hecho de tratar otros trastornos subyacentes del sueño puede mejorar considerablemente sus síntomas.


Complicaciones

  • Lesiones y accidentes si los ataques ocurren durante las actividades.
  • Trastornos para el funcionamiento en el trabajo.
  • Trastornos en las actividades sociales.
  • Efectos secundarios de los medicamentos utilizados para tratar el trastorno.
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Véase También

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